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Edad de la tierra.

Publicado por Navaromix activado 9 Septiembre 2017, 11:12am

Etiquetas: #relatos

Hoy en día sabemos que la Tierra es muy antigua, pero hasta hace poco, muy poco, se consideraba que había empezado prácticamente ayer. Durante la Edad Media y buena parte de la Edad Moderna, la edad de nuestro planeta (y del universo) se estimaba según la interpretación literal de la Biblia. El cálculo se hacía siguiendo paso a paso las palabras del Génesis, donde se detallan todas las generaciones, desde Adán a Jesús, y oscilaba, según el teólogo o el científico de que se tratara, entre los cuatro mil y los seis mil años. En 1650, el arzobispo James Ussher, del   Trinity College de Dublín, concluyó que la Tierra (y el universo) había empezado a las seis de la tarde del sábado 22 de octubre del año 4004 a.C., y su contemporáneo John Lightfoot, de la Universidad de Cambridge, discrepó sutilmente, proponiendo el año 3928 a.C. El mismísimo Newton dedicó buena parte de su tiempo a calcular el momento exacto de la Creación, que situaba alrededor de aquellas fechas.

Este tipo de especulaciones no resistió al empuje de la Ilustración, el gran movimiento intelectual que en el siglo XVIII trató de explicar el mundo mediante mecanismos naturales: por ese entonces, cobró fuerza la idea de que la Tierra se había formado a partir de una nebulosa primaria, o de un pedazo desprendido del Sol, como una bola incandescente de rocas fundidas y que se fue enfriando de a poco.

El primero que se atrevió a arriesgar una cifra fue el naturalista francés Buffon (1707—1788). Buffon decidió estimar el tiempo que habría tardado una esfera del tamaño de la Tierra en enfriarse hasta alcanzar su temperatura actual, y así llegó a la conclusión de que la Tierra tenía setenta mil años de edad; para ser exactos, 74.832 años. La cifra produjo una conmoción: era difícil creer que la Tierra fuera tan espantosamente vieja.

Sin embargo, muy poco después, en su monumental Geología, de 1830, Charles Lyell sostenía que los procesos de sedimentación, erosión y cambio geológico eran extremadamente lentos y que así habían sido a lo largo de toda la historia del planeta: los setenta y cinco mil años de Buffon resultaban una miseria; inspirado por Lyell, el geólogo John Philips, basándose en el estudio de los estratos rocosos, estimó la edad de la corteza terrestre en nada menos que noventa y seis millones de años.

Era un verdadero océano de tiempo, pero ya se dibujaba en el horizonte la teoría de la evolución, y era obvio que los procesos de transformación de las especies requerían esos grandes períodos. En 1863 el gran físico escocés William Thompson, conocido como Lord Kelvin, retomando la idea de Buffon —la Tierra como una bola incandescente que se enfriaba de a poco—, y afinando los cálculos, confirmó la cifra de Philips: noventa y ocho millones de años. Con reservas: Kelvin admitía que el cálculo era sólo aproximado. Y establecía como edad mínima para la Tierra veinte millones de años. Y como edad máxima, ¡nada menos que doscientos millones! ¿Era mucho? ¿Era poco? ¿Cómo podía saberse? Hacia fines de siglo, el inglés John Joly trató de evaluar la edad de los océanos mediante su contenido en sal y también la estimó entre noventa y noventa y nueve millones de años, digamos cien, que se convirtieron casi en un artículo de fe, y los científicos se aferraron con uñas y dientes a esa cifra. ¡Cien millones de años! Pero todavía era poco: hacia principios de este siglo, el geólogo inglés Arthur Holmes, utilizando los métodos radiactivos que acababan de descubrirse, hizo una estimación de mil seiscientos millones años de edad.

Parecía una barbaridad, y sin embargo, todavía era poco. El mismo Holmes, más tarde, mejoró las técnicas de datación, y elevó la edad de la Tierra a cuatro mil quinientos millones de años, la cifra que manejamos hoy.

 

Edad de la tierra.

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